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Ethiopian Opal: History, Symbolism, Meanings, and More!
Informazioni opali etiopiche
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ethiopian opalOpals come from all over the world, but many opal mining locales produce distinct, beautiful opals unlike any other. One African locale is where you can find the brightly colored Ethiopian opals, often called Welo opals.

Many opal enthusiasts know Australia as the world’s opal capital, so are Ethiopian opals real? Definitely!

While roughly 95% of the world’s opals come from Australian mines, modern Ethiopian opal discoveries have put this African mine close behind Australia in terms of opal production and quality. Even more recently, an Ethiopian black opal played an essential role in the 2019 film Uncut Gems!

If you’re a beginner to the world of opals, you may only know this gem as the traditional October birthstone. Maybe you’ve heard about the “opal curse” or simply know the stone for its kaleidoscopic colors—but there’s so much more to learn, particularly about Ethiopian opals. 

In this guide, you’ll discover the physical and spiritual Ethiopian opal properties, along with the history and symbolism behind these phenomenal gems!

multicolor ethiopian welo opal cabochons

What is Ethiopian Opal?

Ethiopian welo opal is a relatively new type of opal discovered in mountainous regions of northern Ethiopia, most importantly the Wollo Province. 

What is the difference between opal and Ethiopian opal? Technically nothing, as Ethiopian opals are still opals, with the same 5.5-6.5 ranking on the Mohs mineral hardness scale. However, there are many different types of opals, the main categories being precious and common

Precious opals are defined by their play-of-color, while common opals are any opals without color play. Ethiopian opals are valued for their vibrant play-of-color, which appears in numerous colors and patterns.

One distinguishing feature is that most Ethiopian opals are hydrophane, meaning their porous surfaces absorb water, shifting their appearance, size, and stability when submerged. These stones are opaque to translucent, like many opals, but Ethiopian opal in water becomes transparent!

In terms of color, Ethiopian opals come in several varieties, from solid colors like black, pink, or blue to rainbows of hues against various body tones

That said, what are the different varieties of Ethiopian opal?

patchwork chaff puzzle pattern welo fire opal

Types of Ethiopian Opal

All Ethiopian opals show play-of-color, but the body tone differs. The three key deposits (which we’ll cover more later) produce distinct varieties, including:

  • Precious Fire Opal: Abundant, translucent opals from the Wollo Province with the red, orange, or yellow body color of fire opals and play-of-color indicative of precious opal, often showing vibrant purple and green color flashes. 

  • Black Opal: Rare naturally black opals that are not hydrophane, found in the Stayish mine of the Wollo Province, though many Ethiopian opals are treated to be black.

  • Shewa or Mezezo Opal: The first Ethiopian specimens discovered in 1994 in the Shewa province, typically reddish-brown, orange, or chocolate brown but often has problems with crazing—a type of damage where drying leads to web-like cracks.

  • White Precious Opal: Ethiopian opals with white body color, bright color play, and much better stability than Shewa opals. These are typically found near Wegel Tena.

These examples don’t cover every type of Ethiopian opal, as the number of body colors and patterns rivals that of Australian opals. Speaking of which, how are Australian and Ethiopian opals different?

The key differences between Australian vs. Ethiopian opals are that Ethiopian opals are usually larger, rarer, and less expensive than Australian opals.

One significant difference between Australian and Ethiopian opals is their formation processes, which we’ll discuss next!

Ethiopian Opal Gemstone Properties

Unlike Australian opal that forms deep underground, Ethiopian opal forms high up in the mountains. Volcanic activity is behind these hydrophane opals’ formation, and they come out nobby-formed (like lump-shaped balls) rather than seam-formed like most opals.

Once mined, it’s time to cut and value these opals—but how are they graded? Since the stone is new to the industry, Ethiopian opal grading is complex and somewhat subjective, but they’re generally graded on pattern, brightness, treatments, and color.

Pattern

flower spiderweb pattern ethiopian opal

Ethiopian opals are unique in their varied, vivid patterns, ranging from Welo Broad Flash to Fire Cloud! The most sought-after pattern is honeycomb, a pattern exclusive to Ethiopian opal where common opal forms a line with web-like inclusions across the stone. Stones with honeycomb patterns are typically cut as cabochons.

Brightness

honeycomb pattern flash ethiopian opal cabochon

Brightness refers to a stone’s “fire,” or the colorful flashes caused by light dispersion. The fire within many Ethiopian opals shows a rare 3-dimensional effect. Color-wise, blue and green color flashes are typical, though the rare red flash may occur. In general, stones with brighter, more saturated fire command higher prices. 

Treatments

smoked multicolor flash ethiopian opal cabochon

A fair amount of Ethiopian opals have been treated. Besides basic filling treatments to reduce crazing, the three primary techniques are sugar-acid, smoking, and dyeing.

A sugar-acid treatment involves soaking the opal in sugar-water, then sulphuric acid. The result is a collection of specks and stains on the surface that darken the body tone, thereby increasing the color play’s brightness. 

The smoke treatment produces similar results. This process requires wrapping the opal in paper, heating it in an enclosed container, then cooling and washing it. Hydrophane opals take smoke treatments well, but this makes it harder to detect.

Ethiopian opals’ hydrophane nature also lends well to dyeing, commonly seen on bright purple or pink Ethiopian opals, as these don’t occur naturally.

Color

precious ethiopian welo opal multicolor

Ethiopian opals can be white, black, blue, red, pink, orange, or brown, depending on the mine. Colorless crystal opals come from the Wegel Tena mine. 

Body tone isn’t as crucial to Ethiopian opal value as it is for, say, black opals. The main significance of body color is its effect on the stone’s brightness and patterns.

Which color you’ll see in Ethiopian opals partly depends on the province it’s from, a fundamental part of the stone’s history!

ethiopian opal ring with rubies

Ethiopian Opal History

The modern discovery of Ethiopian opals only occurred over the last few decades. However, the oldest opals found in a Kenyan cave dating back to roughly 4000 BC were likely Ethiopian opals! Anthropologists believe man’s earliest ancestors used these opals to make tools. 

Our prehistoric ancestors didn’t call them “opals,” though. The name “opal” comes from the ancient Sanskrit Upala, meaning “precious stone,” and later Greek Opallios meaning “to see a change in color.” 

Fast forward to 1994: miners discovered the first Ethiopian opal deposit in the Shewa province. These precious opals were inside volcanic rock nodules and had brown, reddish-brown, or orange coloring. Unfortunately, they also were prone to crazing.

In 2008, miners discovered a second deposit in the Wollo province near Wegel Tena. Wegel Tena opals were more durable than Shewa opals and came in more attractive types like white, crystal, fire, and the occasional black opals. “Welo opal” soon became a trade name for this deposit’s opals.

Interestingly, Wegel Tena’s white opals have a high barium content, along with inclusions of pyrite and carbon at times. Some specimens also have “digit” patterns, where layers of common and precious opal make the color play appear in finger-like columns.

The last major discovery in 2013 occurred at the Stayish mine, also in the Wollo province. Some specimens produced were white or crystal opal, but the majority were black or dark gray opal. 

Today, the Wegel Tena deposit is known for stunning white and crystal opal, while the Stayish mine is known for its black opal. 

Ethiopian opal’s play-of-color is generally stronger than that of Australian opal, and the horizontal tunnels make for easier mining than vertical shafts. Ethiopian miners have already produced more than 1,500kg (3,300lbs) of rough Ethiopian opal! 

Geology aside, what does opal mean spiritually? 

precious crystal ethiopian welo opal faceted

Ethiopian Opal Meaning & Symbolism

Like other opal gemstones, Ethiopian opal symbolizes hope, luck, and innocence. Additionally, these stones represent enthusiasm and creativity. 

What about the Ethiopian fire opal meaning? 

Fire opals symbolize passion, warmth, and love. They represent deep emotional healing and trust in everything happening for a reason. When given as a gift, these stones are a symbol of loyalty and friendship. 

Coming from Ethiopia, these gems already possess rich cultural history. Called the “land of origins,” Ethiopia is where the first humans lived, the first coffee came from, and the only African nation with its own writing system.

Other cultures have also adopted their own Ethiopian opal spiritual meanings. Arabic folklore tells of opals coming from heaven through flashes of lightning, while Aztecs used opals for protection against curses like the evil eye.

What are the mystical properties of opal today?

What Are Ethiopian Opals Good For?

Ethiopian opal’s physical properties parallel many of its healing properties, particularly in its hydrophane composition and color flashes.

Just as these hydrophane opals absorb water, they can help with dehydration, water retention, and fatigue. These stones can also purportedly improve eye, hair, and skin health!

Emotionally, Ethiopian opal benefits anyone who struggles with indecision, communication, or pessimism. The stone’s bright color flashes remind you to embrace your strengths, let go of negativity, and pursue creative endeavors.

The spiritual side of Ethiopian opal is enlightening, bringing purifying properties that can help you feel more content. An Ethiopian opal affirmation to meditate on is: “I am cleansed of the past and ready for the future.”

Ethiopian Opal Chakra

For chakra healing, Ethiopian opal connects to the crown chakra. Located above the head, this chakra rules self-realization and spirituality. 

When the crown is blocked, you may feel unstable or resistant to growth. Ethiopian opal can open the chakra, bringing wisdom and spiritual connection with the universe. 

ethiopian opal pendant

Enchanted By Ethiopian Opal?

Whether you prefer black, white, or fire opal, you can find everything you desire and more in Ethiopian opals. Given its rich history and healing properties, wearing an Ethiopian opal ring is a perfect way to celebrate your October birthday or simply show off your unique style! 

Buy an Ethiopian opal today!

Opale etiope Gli opali etiopi sono molto apprezzati per i loro bagliori luminosi di colore. Gli opali etiopi sono formati da nobby invece che cuciti a forma di giunco e hanno un potch caratteristico marrone o scuro-nodulo. Gli opali etiopi con i loro vivaci lampi verdi e rossi e i loro disegni sono apprezzati dai collezionisti.

Welo è un nuovo campo che è stato estratto negli ultimi anni che produce più opali in una formazione di cristalli rispetto agli opali etiopi più predominanti. Questi opali Welo sono molto apprezzati per i loro colori vivaci.

È interessante notare che è solo un fatto recente che gli opali etiopi sono stati estratti rispetto agli altri tipi di opali sul mercato. Tuttavia, gli antropologi riferiscono che circa 4000 anni prima di Cristo usarono gli opali per fabbricare utensili, questo significa che gli africani hanno estratto gli opali anche prima degli australiani.

In viaggio verso una miniera etiopica

Bennie di Screaminopals ad Opal Auctions viaggia in una miniera di opali etiopici situata in una zona montuosa estremamente alta e pericolosa a Wegeltena chiamata Kokohoa. Guarda il suo viaggio avventuroso quando trova una particella speciale di tesoro nella caccia.

Le stagioni dell'Etiopia

La stagione delle piogge inizia ad aprile e termina a settembre con conseguente interruzione della produzione mineraria di opale. Entro quei mesi, luglio e agosto sono i più piovosi, causando strade invalicabili dal grave danno causato dalla pioggia.

Novembre a febbraio sono i mesi più secchi ma l'aria si raffredda in montagna, mentre da aprile a giugno sono i mesi più caldi dell'anno. Da questo, la produzione grezza opale è fortemente correlata al

ai cambiamenti estremi in condizioni stagionali.

Varianze dell'opale etiope

Wegel Tena è famosa per il suo noto Wale opale, che è stato anche scritto come Wello o Wollo. Questo opale è estratto a 2500 metri di altezza sul livello del mare nei livelli di Ignimbrites / Rhyolites in questo terreno montagnoso.

La reputazione degli opali Welo è notevolmente aumentata e migliore degli opali estratti a Shewa, che sono noti per essere meno stabili rispetto agli opali Welo.

Gli opali trovati a Mezezo, nel sud-ovest di Shewa negli anni '90, avevano una reputazione per i noduli di opale di cioccolato.

Nel 2008 gli opali sono stati sfruttati commercialmente da un piccolo gruppo di minatori nella regione di Welo, questa zona ha prodotto gli opali più cristallini.

Nel 2013 un'altra varietà di opale è stata trovata nella miniera Stayish nella provincia di Wollo. Questo particolare opale era molto scuro, quasi un colore nerastro ed è estratto in alto sulle montagne sopra i 3000 metri di altezza.

Tutto l'opale etiope proviene da materiale vulcanico e gli opali oscuri sono il sedimento delle nubi di cenere nera vulcanica.

Gli opali che portano argilla in terracotta sono larghi solo da 50 a 100 cm, quindi i tunnel devono essere scavati nel fianco di queste montagne per poter estrarre questi preziosi opali.

Le miniere dell'Etiopia sono estremamente pericolose e molti minatori sono morti alla ricerca di opali.

Entrata di viaggio in Etiopia

Tutti gli acquirenti di opali hanno bisogno di un permesso speciale e di un permesso per commerciare tra minatori o grossisti di opale. Questo è affettivo per tutte le province dell'Etiopia al di fuori della capitale di Addis Ababah.

Ordinamento di opali etiopi

Ordinamento di opali etiopi

Opali etiopi non lucidati

Estrazione dell'opale etiope

Incredibili opali etiopi

Storia opale etiope

Gli opali etiopi sono una delle pietre più incredibili sul mercato. I giochi di colori spesso passano attraverso l'intero pezzo di grezzo, il che rende più facile produrre una bella forma con motivi notevoli insieme a giochi di colore che non possono essere visti da nessun'altra parte nel mondo naturale. Questo tipo di opale ha dimostrato di essere altrettanto stabile di qualsiasi opale australiano premium ma a prezzi inferiori.

Durante il periodo degli antichi Romasn e dei Greci, l'opale etiope era spesso percepito come una pietra tagliata prometheana che aveva rubato il fuoco agli dei per dare all'umanità.

Queste pietre hanno attratto molti appassionati di pietre che ne hanno fatto un fondamento della loro attività. Fino alla fine dello scorso anno, tutti gli opali etiopici erano disponibili lungo la Yita Ridge, che sono campi opalici, 150 miglia a nord est di Addis Abeba. C'è una buona ragione per questo, non solo produce i colori più belli sul mercato, ma ha anche il miglior valore. All'inizio, questo ha messo i commercianti di opali australiani fuori dal mercato e in Etiopia, dove possono acquistare opali per meno di quello che costa ad estrarre in Australia.

Inoltre, l'ingresso tardivo dei commercianti di opali nel mercato dell'opale etiope ha provocato uno shock della domanda. Ciò ha causato l'aumento del prezzo dei materiali grezzi e il raddoppio della produzione di mine. C'erano più prospettive e ora abbiamo un'industria opale stabile in Etiopia, tuttavia le restrizioni del governo sono sempre una preoccupazione.

Il ministero delle miniere etiopiche ha controllato le miniere di opale in questo paese e, come governo socialista, ha reso difficile a tutti i minatori di opale.

Il ministero ha imposto delle norme che esportavano le vendite di 905 sterline e il 10% di pietre tagliate, ma nel 2013 è stato aumentato al 20% di pietre e all'80% di grezzo. Ciò è continuato fino al 2015, quando è cambiato di nuovo al 40% di pietre tagliate al 60% di opali grezzi.

Questi regolamenti hanno portato a un massiccio contrabbando di paesi limitrofi.

Il ministero sta cercando di promuovere le fabbriche con abilità lapidarie per tagliare e lucidare gli opali in Etiopia, ma lo standard fino ad oggi è inferiore agli standard internazionali.

I famosi campi australiani di Lightning Ridge, Andamooka e Coober Pedy furono tutti istituiti tra il 1900 e il 1928. Fu solo nel 1990, quando fu scoperto l'opale etiope, e la produzione commerciale iniziò nel 2008.

L'opale etiope sta diventando sempre più popolare come alternativa grazie al suo valore di cristallo opale e la domanda è ora forte per gli opali con motivi come il nido d'ape, il serpente e molti altri che provengono solo dall'Etiopia.

Inoltre, questo opale si presenta in un'ampia varietà di flash e di idrocarburi che è spesso significativo per i compratori brasiliani e australiani che ne apprezzano i colori e le fantasie. Nel complesso, gli opali etiopi sono la nuova frontiera e hanno una bellezza unica da sola.

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